Gokbeleid en vergunningen

Een paar jaar geleden ging ik voor het eerst online spelen. Ik was benieuwd in wat voor wereld ik terecht zou komen. Ik verbaasde me allereerst over de wereldwijde omzet bij gokken. De miljarden waar het toen al over ging, waren opgebouwd uit gewone casino’s, loterijen, sportweddenschappen en online casino’s. Mijn tweede verbazing was het zien van de enorme verschillen in gokbeleid en vergunningen.

Onlangs ben ik weer eens gaan kijken hoe het is gesteld met het gokbeleid in enkele landen. Met name voor online spelen. Want dat bestaat al sinds 1994. Maar de grote doorbraak begon pas in 2012. Vanaf dat jaar verdubbelde het aantal spelers elk jaar tot inmiddels bijna 8 miljoen spelers in Europa.

Gokbeleid

Die groei van online spelen zorgde ervoor dat landen hun gokbeleid aanpasten. Ze gingen anders naar gokken kijken en veranderden in veel gevallen de regels.

De meeste landen in de wereld hebben een gokbeleid, oftewel regels voor kansspelen. Bij de meeste landen bestaat zo’n beleid in de vorm van wetten al lange tijd, andere landen hebben de regels pas kortgeleden opgesteld. Er zijn enorme verschillen en er zit weinig logica in. In het ene land kan een ondernemer vrijwel alles regelen op gokgebied, terwijl in een ander land alleen het opzetten van een lokale loterij mogelijk is. En dan nog alleen via een organisatie van de staat

De Europese Unie streeft, mede daardoor, al enige tijd naar een uniform gokbeleid; gelijkheid in regelgeving dus. De verschillen tussen landen zijn echter nog steeds groot.

Nederland

In Nederland kun je gokken bij elk casino dat over een Europese vergunning beschikt en zich aan de Nederlandse regels houdt. Het verkrijgen van een vergunning (licentie) is echter niet eenvoudig. Voor een fysiek casino moet je zowel bij de kansspelautoriteit als de gemeente langs. Online gokken is officieel nog niet geregeld; vooralsnog gelden dezelfde regels.

De Europese Unie vindt dat Nederland achterhaalde motieven gebruikt om gokken tegen te houden of te ontmoedigen. De Nederlandse overheid heeft inmiddels plannen om de Nederlandse wet te versoepelen en meer te laten overeenkomen met andere Europese landen. Kortgeleden probeerde de overheid het online spelen echter nog tegen te houden. Maar dat bleek uiteindelijk niet mogelijk.

Vergunningen voor online gokken

Websites zijn immers in principe vanuit de hele wereld bereikbaar. Online casinobedrijven vragen dan ook hun vergunning aan in landen waar het goed is geregeld. Dat wil niet zeggen dat het daardoor gemakkelijker is. Maar de aanvraagprocedure is in ieder geval overzichtelijk en het wordt zonder willekeur afgehandeld.

Twee landen die bij het verzorgen van vergunningen boven de rest uitspringen zijn Curaçao en Malta. Op Curaçao, dat tot 2010 bij Nederland hoorde, kun je vanaf 1996 legaal gokken. De organisatie van vergunningen voor online gokken begon in 2002. Het land heeft een lange ervaring met gokken en de kansspelautoriteit (Gaming Control Board) staat bekend als betrouwbaar. Ongeveer 40% van de online casinobedrijven hebben hun licentie in Curaçao geregeld. Het zijn vooral de kleinere gokbedrijven. Veel grote en Europese casino’s kiezen liever voor Malta.

Malta

Malta startte vergunningen voor buitenlandse organisaties in 2004. Toen nog vanuit hun bestaande kansspelorganisatie, de Lottery and Gaming Authority (LGA). Op Malta heeft ongeveer 25% van de online casinobedrijven hun licentie lopen. Daar zijn echter ook hele grote organisaties bij met meerdere, min of meer autonome, casino’s zoals Kroon Casino dat onderdeel is van de Betsson Group.

In 2015 veranderde de naam LGA naar Malta Gaming Authority (MGA). Het was vooral een cosmetische aanpassing; de organisatie wilde moderner naar buiten treden met bijvoorbeeld een nieuwe website, ander logo en aangepaste documentatie.

Andere Europese landen

Engeland heeft ook een goede naam als land om een vergunning te regelen. Over gokken doet de overheid daar al bijna zestig jaar niet moeilijk. Daardoor zijn er veel casino’s en andere kansspelgelegenheden. In de jaren daarna is de wetgeving verder versoepeld. Sinds 2014 is de wet aangepast om meer aan te sluiten bij de toename van online spelen. De Engelse overheid richtte zich echter lange tijd voornamelijk op de eigen markt. Online casinobedrijven kozen daardoor liever voor Malta, tenzij ze zich enkel op Groot Brittannië richten.

Andere Europese landen die zich aanbieden als verzorgers van vergunningen zijn onder andere Alderney, Denemarken, Duitsland, Gibraltar en Ierland. Het zijn landen die, kort door de bocht, een redelijk soepel gokbeleid hebben. Ze gaan niet al te moeilijk om met gokken en online spelen.

Je zult echter zelden een online casino tegenkomen waarvan de licentie in de genoemde landen loopt. Alleen Alderney en Gibraltar spelen een rol, maar die is heel klein vergeleken bij Curaçao en Malta. En verder…

Zweden

De grootste (online) gokorganisaties zijn in Zweden opgezet door Zweedse ondernemers. De licenties lopen echter allemaal in Malta. Hoe gaat de Zweedse overheid om met online gokspellen, vraag ik me daarom af.

Het antwoord is dat al het gokken legaal is, als de aanbieder een Zweedse licentie heeft. En die licentie is op dit moment alleen afgegeven aan een staatsorganisatie. De afgelopen tijd heeft de Zweedse regering, mede onder druk van Europa en Zweedse ondernemers, het huidige gokbeleid bekeken. Waarschijnlijk worden de regels rond vergunningen binnenkort versoepelt en krijgen anderen, ook buitenlandse aanbieders, directe toegang tot de Zweedse markt.

Noorwegen

Na Zweden ben ik ook benieuwd hoe hun buurland Noorwegen over gokken denkt. In tegenstelling tot Zweden blijkt daar alle gokken streng verboden. In de praktijk is er echter nauwelijks verschil. Want ook in Noorwegen wordt gokken wel toegestaan als dat gebeurt via twee staatsbedrijven.

En ook bijzonder… gokken is verboden, maar Noorwegen heeft bijna het hoogste percentage spelers van Europa. Die bespelen niet alleen online gokkasten. Ze zijn ook zeer actief met gokken op sport, waarbij paardenraces favoriet zijn. Het lijkt erop dat ook Noorwegen het gokbeleid eens tegen het licht moeten houden.

VS en Canada

Buiten Europa zou je verwachten dat de Verenigde Staten de vergunningen voor online gokken goed heeft geregeld. Daar is gokken echter nog steeds illegaal, hoewel honderdduizenden Amerikanen online spelen. Het probleem is daar volgens mij vooral de geschiedenis die het land heeft met gokken. En natuurlijk het feit dat staten hun eigen regels kunnen bepalen. Waardoor Las Vegas kon ontstaan als gokparadijs.

Het gokbeleid van de VS is dus gericht op verbieden. Maar een wet die dat regelt is onlangs door een rechter anders geïnterpreteerd. Daardoor zijn veel kansspelen nu wel toegestaan. Het blijft echter nog enigszins ondoorzichtig.

Indianen

Een tijdje geleden kwam ik terecht bij een bijzonder online casino. Bijzonder, omdat het was gelicenseerd in Kahnawake. Dat bleek een Indianenreservaat in Canada. Voor Indianen, of liever oorspronkelijke inwoners, bestaan zowel in Canada als de Verenigde Staten andere afspraken rondom gokken.

Dat is ook min of meer historisch gegroeid. Legaal gokken is toegestaan in de, aan Indianen toegewezen, gebieden.

Canada

Canada formuleerde eind 19e eeuw het gokbeleid waaraan het nu nog steeds gerefereerd. Alle gokvormen zijn toen verboden, maar inmiddels zijn er talrijke wijzigingen doorgevoerd. Daardoor lijkt de huidige regelgeving een lappen deken met verboden, uitzonderingen en voorwaarden.

Het aanbieden van online spellen is onder voorwaarden toegestaan. Op provinciaal niveau kunnen daarop weer uitzonderingen worden gemaakt. Daardoor is er veel onduidelijk, voor niet ingewijden in de Canadese wetten, en kunnen regels zelfs per spel verschillen. Online spelen kunnen de Canadezen echter wel. En dat doen ze massaal.

China

Chinezen in Nederland staan bekend om hun gokgedrag. Zeker bij mensen die weleens in een fysiek casino komen. Maar China zelf heeft zo’n beetje de strengste regels ter wereld. Alle vormen van gokken zijn daar verboden. En er staan flinke boetes op het aanbieden van gelegenheid tot gokken.

Buitenlandse gokbedrijven is het verboden zich op de Chinese markt te richten. Chinezen in China die toch online gokken bij buitenlandse aanbieders kunnen zwaar worden bestraft, wat in de praktijk vrijwel nooit is gebeurd. Alleen in Macau is gokken toegestaan en het is daar dan ook de grootste bron van inkomsten.

India

Na China is het ook leuk even naar India te kijken. Het land heeft immers meer dan een miljard inwoners. En er zijn veel goed opgeleide software-ontwikkelaars die goksoftware kunnen schrijven.

De Indiërs blijken enthousiaste spelers die zich met allerlei soorten gokken bezighouden. De wet rond gokken verbiedt het echter allemaal. Die wet is hopeloos verouderd. Het stamt nog uit eind 19e eeuw en bestrijkt alleen de gebieden waar de Britten toen de baas waren. Meerdere van de huidige gokmogelijkheden waren toen nog niet bekend.

Er is de afgelopen tijd wel jurisprudentie ontstaan. Dat maakt het beoordelen van gokactiviteiten voor de Indiërs iets overzichtelijker. En er zijn enkele nieuwe wetten aangenomen. Aanbieden van online gokken op de Indiase markt is echter verboden. Voor dat verbod heeft de regering een wet gebruikt die oorspronkelijk was bedoeld om misbruik van digitale informatie te voorkomen.

Frankrijk

Tenslotte toch ook nog even naar Frankrijk. Dat is immers de bakermat van roulette en een land met van oudsher meerdere casino’s. Bij de Fransen verwacht je daarom wellicht een progressief gokbeleid. Dat valt tegen. Evenals in India blijken de regels verouderd, waardoor de positie van spelers onduidelijk is.

Bijzonder is wel dat Frankrijk in de meeste gevallen streng handelt, maar niet voor spellen waar kennis en/of vaardigheid een rol spelen. Denk daarbij aan poker en gokken op sportwedstrijden.

Frankrijk probeert ook nog steeds online spelen tegen te houden, in ieder geval het spelen bij buitenlandse aanbieders. Aan de andere kant kijkt de overheid naar mogelijkheden om de markt open te gooien, mits dat niet ten kosten gaat van hun eigen inkomsten uit belastingen.

Malta, de grote speler

Europa, waaronder Nederland, doet het dus helemaal nog zo slecht af in vergelijking met landen daarbuiten. Vrijwel alle landen zijn vooruitstrevender dan landen in de rest van de wereld. Er is veel mogelijk op gokgebied en wat niet legaal is wordt gedoogd.

Malta profiteerde van het enigszins ondoorzichtige of niet-uniforme gokbeleid in de wereld. Het werd de grote Europese speler op het gebied van vergunningen, huisvesten van (online) casinobedrijven en beheren van hun computers en software.

Veel landen gedogen online casinoaanbieders met een licentie op Malta en andere landen hebben zich erbij neergelegd dat ze het spelen niet tegen kunnen houden. Zoals dat geval is bij het Malta gelicenseerde Casino Euro. Zelfs een onwaarschijnlijk Nederlands klinkende naam als Kroon Casino, hier de review, heeft een licentie op het zonnige eiland.

De meeste grote casinobedrijven hebben er hun licenties geregeld en er hun (hoofd)kantoor gevestigd. Het is mede daarom interessant eens te bekijken hoe Malta de casino’s, software en overige zaken rondom online spelen beheert en controleert.